Feliciano bat le record d’apparition de l’ATP Masters 1000

Lorsque Feliciano López commence à parler, son enthousiasme est immédiatement évident. A 40 ans, il comprend que tout ce qu’il tire désormais du tennis est un bonus. Au BNP Paribas Open, il établira un nouveau record dans le sport en ayant participé à 139 événements ATP Masters 1000, plus que tout autre joueur.

Il avait auparavant partagé le record avec un autre joueur de sa génération et l’un des plus grands, Roger Federer. Avant de se lancer dans une nouvelle aventure dans le désert californien, la dix-huitième de sa carrière, l’Espagnol s’est confié à ATPTour.com pour évoquer un nouvel exploit de longévité dans une carrière déjà impressionnante.

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Lorsque vous jouerez votre match d’ouverture à Indian Wells jeudi, vous deviendrez le joueur avec le plus de participations à l’ATP Masters 1000. Vraiment? Honnêtement, je ne savais pas. Je savais que j’avais joué beaucoup de tournois, mais je ne savais pas que j’étais sur le point de battre le record ici à Indian Wells.

Vous prendrez également le record d’un autre joueur né en 81, un certain Roger Federer (138 apparitions). Ce n’est certainement pas normal que nous jouions à 40 ans. Malheureusement, Roger a une blessure au genou. Pour ma part, j’ai eu la chance de ne rien avoir de sérieux et de continuer à concourir. Je pense que je peux en être très satisfait et heureux, car je peux encore être ici maintenant.

À ce rythme, vous allez battre tous les records de longévité… (Rires). Non, non, l’important c’est de continuer à jouer et d’être à un autre Masters 1000. Je ne m’y attendais pas, car je ne suis pas rentré directement. En fait, je suis rentré (Madrid, Espagne) de Boston.

Que signifie pour vous ce type de disque ? Ce sont des petits cadeaux que le tennis m’offre. Honnêtement, je ne m’attendais pas à jouer à Indian Wells à 40 ans. C’est pourquoi j’essaie d’en profiter au maximum depuis un moment. Je pense que cela en vaut la peine. Je suis revenu de Boston et j’ai pris l’avion pour les États-Unis, laissant ma famille à la maison. Bien que cela puisse sembler stupide pour certains, c’est un Masters 1000 et une autre occasion de concourir au sommet.

Vous avez dépassé les 500 victoires sur le circuit ATP et vous avez le record du plus grand nombre d’apparitions consécutives en Grand Chelem et de participations totales aux Masters 1000. Qu’est-ce qui compte le plus pour vous ? Je pense que le 500 gagne. Purement en termes de tennis, atteindre 500 victoires est quelque chose que très peu de gens font. Quand je regarde cette liste et que j’y vois mon nom, cela me rend fier. Les records en Grand Chelem sont une récompense pour ma régularité, ma passion pour le tennis, pour ne pas avoir été blessé, pour avoir pris soin de moi… mais en termes de tennis, j’apprécie beaucoup plus d’avoir gagné autant de matches .

Vous avez évoqué votre voyage à Boston depuis la Laver Cup et votre retour en Californie pour Indian Wells via votre domicile. Où trouvez-vous la motivation pour continuer ? D’un côté, je devrais être reconnaissant. Le tennis et la vie m’ont donné cette chance, ce serait un peu mal de ne pas au moins essayer d’en profiter au maximum. De l’autre, je cherche des points pour finir l’année dans le Top 100 et pouvoir disputer quelques tournois du Grand Chelem l’année prochaine.

Votre esprit de compétition doit également être un facteur important ? C’est juste très difficile d’arrêter. Quand je parle aux joueurs qui ont pris leur retraite, ils me disent de le savourer car ça va me manquer. Maintenant que je joue moins de tournois, que je gagne moins de matchs que quand j’étais plus jeune et que je suis directeur du Mutua Madrid Open, la compétition est ma priorité, mais ce n’est pas la même que lorsque j’avais 20 ou 25 ans. La compétition me manque plus, j’ai fait ça toute ma vie et d’une certaine manière je ne peux pas m’arrêter.

Vous parlez toujours des « cadeaux » qui vous permettent de tant vous amuser ces derniers temps. Vous avez récemment fait partie de l’équipe européenne de la Laver Cup. J’ai eu la chance de jouer dans une Laver Cup, de la partager avec le grand Bjorn Borg et tous les gars, dont certains n’étaient même pas nés quand j’ai commencé à jouer. C’était une semaine heureuse, nous avons gagné et tout à coup j’ai découvert que je devais retourner aux États-Unis pour jouer dans un Masters 1000. Cela vaut la peine d’essayer de profiter au maximum de ces petits cadeaux. Indian Wells n’est pas n’importe quel tournoi et je ne sais pas combien d’autres j’en jouerai.

Comment vous sentez-vous en arrivant à Indian Wells ? Si je réussis, je pourrais gagner des points, ce qui m’aiderait à atteindre mon objectif de terminer l’année dans le Top 100 afin de pouvoir continuer à concourir l’année prochaine. En ce moment, je dois essayer de profiter au maximum des opportunités que le tennis continue de me donner, car comme je l’ai dit, ce sont des petits cadeaux que je ne peux pas gaspiller.